La NBA en los años 70: Los Buffalo Braves


Los años 70 no fueron los mejores años en la historia de la NBA. La liga se enfrentó a la seria competencia de la ABA y ciertamente durante unos años pareció que incluso podría acabar siendo engullida por su joven pero atrevida competidora. Triunfante finalmente del pulso, sin embargo los últimos años de la década dejaron a una liga tambaleante que sería rescatada con el cambio de década con la irrupción en la liga de dos estrellas universitarias que no solo relanzarían la liga sino que la abrirían al mundo. Estas dos estrellas no son otras que Larry Bird y Earvin “Magic” Johnson, pero no vamos a hablar de ellos hoy, sino de una de las franquicias que nacieron en los 70 y que aún hoy en día continúan en la liga, si bien en el otro extremo del país y con distinto nombre. Nos estamos refiriendo a los Buffalo Braves.

Buffalo es una ciudad del Estado de Nueva York, situada en la frontera natural con Canadá que forman el Lago Erie y las cataratas del Niágara. Con un millón doscientos mil habitantes en su área metropolitana y a unas dos horas en coche de Toronto, la ciudad actualmente cuenta con un equipo profesional de baloncesto, los Buffalo 716ers, integrados en la modesta PBL (Premier Basketball League), una de las ligas menores del país, fundada en 2008. Pero en los años 70 sí tuvo un equipo en la NBA que llegó a entrar en playoffs en la Conferencia Este.

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1970 es el año en que se introdujo en la NBA el sistema de Divisiones dentro de las Conferencias que conocemos hoy en día. En aquel año, se crearon dos Divisiones en la Conferencia Este (Atlántico y Central) y otras dos en la Oeste (Medio Oeste y Pacífico). El motivo se debe a que en ese verano tres nuevos equipos se inscribieron en la liga: los Cleveland Cavaliers, los Portland Trail Blazers y los Buffalo Braves. De 14 equipos que existían en la temporada 69/70, la liga se amplió a 17, haciendo necesaria la creación de las Divisiones para mantener los 82 partidos por temporada. Los Cavs fueron a parar a la División Central con los Baltimore Bullets, los Atlanta Hawks y los Cincinnati Royals; los Braves fueron a la Atlántico con Knicks, 76ers y Celtics y los Blazers fueron encuadrados en la División Pacífico, la única con 5 equipos, junto a Lakers, San Francisco Warriors, San Diego Rockets y Seattle SuperSonics. Finalmente, la División Medio Oeste quedó integrada por Bucks, Bulls, Pistons y Suns.

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Los Buffalo Braves se fundaron en 1970 por el empresario local Paul Snyder y venían a cubrir el hueco que habían dejado en el Oeste del Estado de Nueva York los Rochester Royals (por entonces ubicados en Cincinnati) y los Syracuse Nationals (que entonces ya estaban en su ubicación actual, Filadelfia y ya habían cambiado su nombre al que conocemos hoy en día, los 76ers). Los Royals habían abandonado Rochester en 1958 y los Nationals en 1963, siendo por tanto los Braves el primer equipo desde esa fecha que volvía a jugar como local en el oeste del estado. Coincideron en el tiempo con la fundación de los Buffalo Sabres, el equipo de hockey hielo de la ciudad, que debutó en esa misma temporada en la NHL.

En el draft de expansión de 1970, los Braves eligieron a los que serían los dos primeros jugadores de su historia: Bob Kauffman y Don May. Kauffman era un ala-pívot de 2,03 que afrontaba su tercera temporada en la liga y al que los Bulls no protegieron para ese draft de expansión. Don May, también a punto de empezar su tercera temporada en la liga, se acababa de proclamar campeón con los Knicks. Alero de 1,93, solo permanecería una temporada en el equipo y su paso por los Braves no tendría mayor trascendencia, pero Kauffman sería el jugador franquicia durante los primeros años de los Braves, promediando algo más de 20 puntos y 10 rebotes en la primera temporada y siendo elegido para el All Estar en 1971, 1972 y 1973.

Junto a Kauffman y May, la primera plantilla de los de Buffalo la completaron: Nate Bowan, Em Bryant, Freddie Crawford, Mike Davis, Dick Garret, Herm Gilliam, Bill Hosket, John Hummer, Paul Long, Mike Lynn, Mike Silliman, Cornell Warner y George Wilson. Para dirigir la plantilla, el elegido fue Dolph Schayes, antiguo jugador y posterior entrenador de los Nationals/Sixers, con los que se proclamó campeón de la NBA en 1955, 12 veces All Star y 6 miembro del mejor quinteto de la liga. Nombrado mejor entrenador de la liga en 1966, sin embargo al terminó de esa campaña había dejado los banquillos, ejerciendo hasta 1970 como supervisor del arbitraje de la NBA.

 197010140BUFY así, el 14 de octubre de 1970 hizo su debut en la NBA la nueva franquicia, jugando en casa frente a otro debutante, los Cavaliers. 7.129 espectadores presenciaron en directo en el Buffalo Memorial Arena la victoria de los Braves por 92-107, en un partido cómodamente dominado que tuvo a May como máximo anotador con 24 puntos.

Sin embargo, el buen comienzo no tendría continuidad y vendría seguido de 9 derrotas. Esta sería la tónica de la temporada, que concluiría con los Braves últimos de su división con 22 victorias y 60 derrotas; marca mejor, en cualquier caso, que la de los Cavs (15-57) pero peor que la del otro debutante, los Blazers, que acabaron con 29-53.

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La temporada 71/72 se inició con múltiples cambios en la plantilla, que de nuevo quedó configurada alrededor de Kauffman. Schayes inició la temporada como entrenador, pero dimitió tras el primer partido, siendo reemplazado por Johnny McArthy. La temporada fue mala, repitiendo el registro de la campaña anterior, 22-60, pero tuvo una nota positiva en el debut de Randy Smith. Jugador formado en el Buffalo College, fue elegido muy abajo, en el puesto centésimo cuarto del draft, nada menos que en séptima ronda.

Con el paso del tiempo, Smith sería All-Star en 1976 y 1978, ganando incluso el MVP de este último partido de las estrellas. Jugador de 1,91, las previsiones eran que no pasara del training camp, pero se hizo con un hueco en del equipo en el puesto de alero, promediando ya en su primera temporada 16 puntos por partido. Randy Smith fallecería en 2009 con 60 años de edad, víctima de un infarto mientras hacia deporte.

La temporada 72/73 fue la peor en cuanto a resultados en la historia de la franquicia en Buffalo (21-61), pero tuvo dos hitos que sentaron las bases del despegue del equipo a partir del año siguiente: el primero fue la llegada de Jack Ramsay al banquillo en sustitución de McArthy. Ramsay, con una larguísima carrera como entrenador, iniciada en 1955, fue campeón posteriormente con los Blazers, pero de su mano los Braves se convertirían en un equipo a tener en cuenta a partir de 1973.

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El otro hito fue la elección en segunda posición del draft de Bob McAdoo, sin lugar a dudas uno de los mejores jugadores interiores de la historia del baloncesto. Procedente de los Tar Heels de Indiana, a las órdenes de Dean Smith, McAdoo sería nombrado rookie del año en su primera temporada y sería la base sobre la que se construiría el equipo en las siguientes temporadas.

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En el draft de 1973, los Braves elegían en tercera posición y de nuevo acertaron. Se fijaron en Ernie DiGregorio, base de 1,83 procedente de Providence que sería nombrado rookie del año. Con 15,2 puntos por partido y una media de 8,2 asistencias por noche (máximo asistente de la liga esa temporada), la sociedad que formó con McAdoo llevó al equipo a playoffs por primera vez en su corta historia, tras terminar la fase regular con una marca de 42-40. 

DiGregorio aún posee el récord de más asistencias dada por un rookie en un partido, con 25. Récord posteriormente igualado por Nate McMillan. Por su parte, McAdoo acabaría la temporada con 30,6 puntos y 15,1 rebotes de media. Es el último jugador en haber logrado un 30-15 en estos apartados en la historia de la NBA. Sería la primera de las tres temporadas consecutivas en que acabría como máximo anotador.

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Los Braves caerían en playoffs ante los Celtics por 4-2, poniendo fin de esta manera a su primera temporada exitosa en la liga.

En el draft de 1974 los Braves no acertaron. Su elección fue Bernie Harris, que pasó sin pena ni gloria y fue cortado en enero del 75. En cambio, de la mano de un McAdoo líder de la liga en anotación y rebotes y MVP de la temporada, la franquicia se fue hasta las 49 victorias y 33 derrotas para acabar segunda en la División Atlántico. Pero su paso por playoffs fue breve, al caer 4-3 ante los Bullets.

La temporada 75/76 sería la última temporada buena de los Braves. Con McAdoo nuevamente máximo anotador de la liga, acabarían con una marca de 46-36 que les valdría para entrar en playoffs por tercera vez consecutiva.

Tras derrotar 2-1 a los Sixers en primera ronda, nuevamente los Celtics los dejarían fuera por 4-2.

Buffalo Braves vs. Boston Celtics

En el verano de 1976 se produjo la fusión entre la ABA y la NBA, que quedó formada por 22 equipos. En el draft de clausura de la ABA, celebrado en agosto de ese año, los Blazers se hicieron con los derechos de Moses Malone para traspasarlo a su vez a los Braves.

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Moses Malones y Adrian Dantley.

Y aquí viene el tal vez mayor error de la historia de la franquicia: transcurridos solo dos partidos de la temporada, Malone fue traspasado a los Rockets a cambio de dos futuras rondas del draft. Malone junto a McAdoo podría haber cambiado la historia futura de la liga, pero los Braves no lo vieron. El que sí que jugó la temporada completa fue Adrian Dantley. Formado en Notre Dame, Dantley fue elegido en sexta posición del draft por los Braves, pero solo jugaría un año en el equipo antes de ser traspasado a Indiana. En su temporada en Buffalo sería elegido rookie del año.

Sin Ramsay en el banquillo, la temporada fue mala, con 30 victorias y 52 derrotas que dejaron al equipo cuarto de la Atlántico y fuera de playoffs. Hasta tres entrenadores distintos pasaron por la franquicia sin lograr enderezar el rumbo y Bob McAdoo fue traspasado a los Knicks a mitad de temporada. Y lo que es peor y resultaría decisivo, la afición empezó a despoblar el Memorial Arena.

Snyder llevaba tiempo tratando de desprenderse del equipo y en ese verano de 1976, tras ser abortado por el ayuntamiento de la ciudad un intento de venta de la franquicia que la habría mandado a Florida, vendió parte a John Y. Brown, antiguo propietario de una de las franquicias de la ABA y que se haría con el control total del equipo durante la temporada.

Y llegamos al verano de 1977; al comienzo de la temporada 77/78, la que da fin a esta historia. Con una plantilla de bajo nivel, los Braves, dirigidos por un buen entrenador como Cotton Fitzsimmons no escaparon a la mediocridad, acabando con una marca de 27-55.

Brown, reciente propietario del equipo, por entonces buscaba la manera de, a su vez, deshacerse de él. Y es aquí donde aparece un personaje clave en esta historia: Irv Levin, productor de cine de no mucho éxito y a la sazón propietario de los Boston Celtics. Irv Levin estaba interesado en llevar una franquicia a California, pero a su vez sabía que la NBA jamás aprobaría que los Celtics salieran de Boston.

Y aquí es donde los caminos de Brown y Levin se cruzan: terminada la temporada 77/78, ambos intercambiarán sus equipos, quedándose Brown con los Celtics y Levin con los Braves. No solo con las marcas, sino que casi la totalidad de ambas plantillas entrará en el acuerdo. Levin tenía un equipo que podía mover sin problemas y eso hizo: los Braves dejaron para siempre Buffalo rumbo a San Diego. Por el camino perdieron su nombre y encontraron uno nuevo: los San Diego Clippers. No les fue mejor que junto a las cataratas del Niágara; al contrario. Cuando en 1984 se mudaron a Los Ángeles, los Clippers eran uno de los peores equipos de la liga. En Los Ángeles las cosas no han ido mucho mejor hasta las últimas temporadas, pero hoy miran por encima del hombro a sus vecinos Lakers.

Esta es la breve historia de los Braves de Buffalo. Un equipo que vivió en la peor década de la historia de la NBA que nunca fue lo suficientemente competitivo como para optar al anillo pero por el que pasaron algunos grandes jugadores. ¿Veremos de nuevo una franquicia en Buffalo? No lo creo, pero para el que esto escribe sería motivo de alegría.

Braves 76-77 Home Team

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